La microbiota intestinal en las abejas ¿Qué papel juega?

Introducción a la microbiota intestinal de nuestras abejas

Se entiende por microbiota, o flora intestinal, la comunidad de microorganismos o bacterias vivos que habitan en el tubo digestivo. Con frecuencia son responsables de parte del proceso de digestión de alimentos, y producen sustancias útiles (vitaminas…).

Al igual que cada vez tenemos más información sobre el papel de la microbiota de los humanos, también la tenemos sobre la microbiota de las abejas. Se ha visto que poseen una comunidad de bacterias muy especializadas.

De hecho, la microbiota intestinal de las abejas presenta cierta semejanza a la de los mamíferos, pues se transmite de forma social, está restringida al tracto intestinal, ayuda a metabolizar los carbohidratos de la dieta y contribuye a la protección frente a distintos patógenos.

El tracto intestinal de las abejas adultas está dominado por un conjunto de cinco especies bacterianas, presentes a lo largo de todo el mundo: Snodgrasella alvi, Gilliamella apicola, dos especies de Lactobacillus y Bifidobacterium spp. Otras bacterias que pueden estar presentes son Bartonella apis, Apibacter adventoris, Frischella perrara y bacterias de la familia Acetobacteraceae, aunque estas últimas en ocasiones están ausentes. Generalmente, este núcleo bacteriano no aparece en las reinas ni en las larvas, en las que se observan comunidades bacterianas dominadas por bacterias presentes en el ambiente.

La distribución de esta microbiota no es homogénea a lo largo del tracto intestinal, sino que va incrementando conforme vamos avanzando en él (Imagen 1).

Imagen 1. Incremento de bacterias en el tracto intestinal de las abejas. Modificado de Kešnerová et al., 2017.
Foto 1. Tracto intestinal de la abeja: buche, intestino anterior, intestino posterior, y cloaca (con el último anillo abdominal).

Digestión del polen

Estas bacterias están implicadas en la digestión del polen (Imagen 2), que se lleva a cabo principalmente en el intestino posterior.

En el intestino anterior, los granos de polen son retenidos en las membranas peritróficas (que recubren interiormente los intestinos). En ellas se da la absorción de los aminoácidos y azúcares, que pasan a la hemolinfa. Posteriormente, el polen es trasladado al intestino posterior, donde la densidad de bacterias es alta. Es en este punto donde las bacterias metabolizan el resto de los componentes del polen, sobre todo los componentes de su pared exterior.

La actividad de esta microbiota conlleva una acumulación de productos de fermentación, que podrán ser empleados por la propia comunidad bacteriana, o ser absorbidos por el huésped. En este punto se ha observado que la bacteria Bifidobacterium asteroides aumenta la producción de varios metabolitos del huésped (la abeja), principalmente de derivados de hormonas juveniles y de prostaglandinas, que tendrán un papel clave en la inmunidad y la fisiología de las abejas.

Imagen 2. Esquema de la digestión del polen y papel de la microbiota. Modificado de Kešnerová et al., 2017.

Sistema inmune

Aparte de su papel en la digestión, como se ha comentado, la microbiota tiene un papel muy importante en la fisiología y el sistema inmune de las abejas.

Cuando esta microbiota se ve alterada por factores externos, o internos de la propia abeja, puede ocurrir un desequilibrio que tendrá un impacto negativo en la salud de las abejas. Por ejemplo, una mala nutrición, situaciones de estrés, la edad de las propias abejas, o la exposición a tóxicos (acaricidas, fitosanitarios, antibióticos), puede afectar de forma negativa a estas bacterias y generar mortandad de abejas o susceptibilidad a distintas enfermedades (Imagen 3).

Imagen 3. Papel de la microbiota en la salud de las abejas y consecuencia de su alteración. Traducido de Raymann, K. & Moran, N. 2018.

El mercado de los probióticos

En el mercado, a nivel mundial, están apareciendo nuevos productos, tanto prebióticos como probióticos, de uso para alimentación animal, con el objetivo de mantener un buen equilibrio de esta microbiota para mejorar el estado de salud de las abejas.

Cada vez se cumple más el dicho “somos lo que comemos, y donde vivimos”.

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